Santé

Naître à la vue

Suivez son regard... Il est des bébés curieux qui viennent au monde les yeux grands ouverts. D’autres sont moins pressés de voir la vie : ils naissent les yeux mi-clos, entrouvrent une paupière et la referment.

Bébé intéressé ou bébé encore ensommeillé, dans tous les cas, c’est le regard de son tout-petit qu’une maman cherche, avant tout, à capter. Même si on lui a longtemps dit que comme les chatons, les nourrissons ne voyaient pas, elle sait que son enfant a déjà la volonté de voir.

À la naissance, la vision du nourrisson est cependant encore imparfaite. Par bonds successifs, il va falloir 5 ans à un enfant pour apprendre à bien voir. Encore faut-il s’entendre sur « bien voir », car une vision irréprochable est une exception. La preuve : un enfant de moins de 5 ans sur sept a des problèmes de vision.

Environ 100 000 enfants sur les 750 000 qui naissent chaque année en France sont ainsi concernés à des degrés divers.

Pour 90 000 d’entre eux, le problème est, le plus souvent, bénin. Si on le détecte précocement, on saura, dans la majorité des cas, le corriger. Pour les 10 000 autres, les spécialistes ne sont pas, non plus, désarmés. Même s’il s’agit d’affections plus grave, on sait, aujourd’hui, offrir à ces enfants une vie proche de la normale. Surtout si on intervient très tôt.

Dans tous les cas, cette règle du dépistage précoce est capitale.

C’est le moyen de permettre à un nombre considérable d’enfants d’éviter un grave handicap visuel dû à un défaut en apparence simple : un strabisme, une myopie, un astigmatisme ou une hypermétropie sévères d’un ou des deux yeux.

Bébé avant sa naissance : la vue intra-utérine

Miracle de la nature, l’œil est l’un des organes qui apparaissent le plus tôt chez l’embryon. Le système oculaire de ce dernier se met à exister en même temps que son cerveau s’ébauche : 18 jours seulement après la conception!

À ce stade, l’embryon humain mesure à peine deux millimètres de long, mais on voit déjà, au niveau de son visage, deux points noirs qui préfigurent les yeux.

D’abord partie intégrante de ce qui deviendra le cerveau, ils poussent progressivement, comme une fleur, pour éclore à la surface de la peau. Celle-ci devient transparente; peu à peu, elle se transforme en iris et en cornée et, le temps passant, elle construit des volets pour abriter les globes oculaires : les paupières.

À 5 mois de grossesse, les yeux de l’embryon sont pratiquement terminés. Il leur reste à prendre du volume et à affiner les connexions qui les relient au cerveau. À ce moment de la vie intra-utérine, le cerveau mélange un peu les informations provenant de l’œil gauche et de l’œil droit.

Quant à la rétine, elle manque encore de pigments : c’est-à-dire de substances colorées qui seront sensibles à la lumière, à ses nuances d’intensité et de couleur. À ce stade du développement, les cellules photosensibles des yeux — les cônes et les bâtonnets — sont encore très dispersées sur la rétine, ce qui explique la très faible acuité visuelle du bébé à la naissance.

Ça n’est que progressivement qu’une partie de ces cellules vont se concentrer pour permettre la vision de détails très fins. Parallèlement, l’humeur vitrée est encore, pour quelque temps, encombrée de traces d’une membrane issue de la construction embryonnaire. Surprenant : quand on l’observe avec un appareil spécifique, on dirait une mantille.

Difficile d’imaginer ce que perçoit un fœtus de 5 mois et demi à l’abri du ventre maternel. On sait cependant qu’il réagit à des stimulations lumineuses importantes et que si la maman marche sur la plage ou prend un bain de soleil à une heure de forte luminosité, il ne fait pas de doute que le fœtus perçoit une lumière diffuse qui traverse la peau, les muscles et le liquide amniotique. Un peu, semble-t-il, comme s’il regardait à travers un verre dépoli.

Mais perçoit-il ses petites mains, ses jambes, ses pieds ou son cordon ombilical quand il fait des loopings dans l’utérus maternel? Ça n'est pas certain. La perception de ses gestes exigerait une lumière vraiment importante. Sans doute aussi serait-elle gênée par la vitesse des mouvements.

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