Santé

Être un enfant autiste, c'est quoi?

L’arrivée d’un enfant autiste perturbe toute la vie familiale. Il faut s’organiser autrement pour accueillir cet enfant au comportement différent. Mais comment savoir si c’est de l’autisme?

Qu’est-ce que l’autisme?

Présent habituellement dès la petite enfance, il arrive que le trouble du spectre de l’autisme apparaisse de façon plus évidente au moment de l’entrée à l’école. Il fait partie de l’ensemble des « troubles neurodéveloppementaux ». Depuis 2013, l’appellation trouble du spectre de l’autisme (TSA) désigne le trouble autistique, le trouble envahissant du développement non spécifié et le syndrome d’Asperger, alors que le syndrome de Rett est à part, puisqu’il est considéré comme une maladie génétique rare.

Ainsi, la nouvelle classification TSA ne contient plus de sous-groupes, mais une gradation (continuum) qui permet d’identifier le niveau de sévérité du trouble.

« Le trouble du spectre de l’autisme se caractérise par des difficultés importantes dans deux domaines, » peut-on lire sur le site de la Fédération québécoise de l’Autisme, « soit la communication et les interactions sociales et les comportements, activités et intérêts restreints ou répétitifs. » Chaque personne atteinte d’un TSA est donc différente, unique, présentant un ensemble de signes et de symptômes. En outre, les manifestations peuvent aussi changer, avec le temps, et on dit souvent qu’il y a autant de formes d’autisme que de personnes autistes!

Quelles sont les origines de l’autisme?

Le premier à avoir parlé d’autisme est le psychiatre M. Kanner, en 1943. On a longtemps débattu de ce qui cause cette condition, un débat qui n’est pas terminé à ce jour. En effet, malgré plusieurs recherches, l’étiologie de l’autisme est toujours mal connue. En outre, il semble y avoir un consensus dans la communauté médicale, où l’on admet la multiplicité de ses causes, ainsi que son origine organique. Les recherches des dernières années ont en effet trouvé une prédisposition génétique chez les enfants autistes, et l’on poursuit les avancées dans l’espoir de déterminer certaines causes d’anomalies qui pourraient peut-être expliquer l’apparition du spectre de l’autisme. Bref, l’autisme serait causé par une combinaison de différents facteurs qui sont mal définis à ce jour.

Dans le cadre de ces recherches, trois approches scientifiques se démarquent :

  • l’approche génétique, qui soutient que la prédisposition génétique est évidente;
  • l’approche neurobiologique, qui croit plutôt qu’un trouble du système nerveux central serait en cause;
  • l’approche environnementale, soutenant la théorie que l’autisme serait la conséquence d’une agression précoce provenant de facteurs environnementaux (tels que la pollution, les agents infectieux…)

Vous trouverez des liens vers les diverses recherches de chacune de ces approches sur le site de la Fédération québécoise de l’Autisme.

Comment observe-t-on qu’un enfant est autiste?

La personne qui s’en occupe se rend compte qu’il y a une absence d’échange avec le bébé. Le nourrisson est indifférent à la voix et au visage. Lorsqu’il est sollicité, il ne répond pas, il fuit même le regard des autres. C’est vraiment le tout premier signe qu’on peut observer. On constate aussi que le sommeil est difficile. Il a également du retard dans les apprentissages. Et il est soit très sage, soit fortement agité.

La FQA a mis au point cette liste d’indices qui peuvent se présenter et inciter à une évaluation. (Ceux qui sont identifiés avec un * se présentent de façon précoce soit entre 1 et 2 ans.)

  • ne babille pas, ne pointe pas ou ne fait pas de gestes communicatifs à 1 an*;
  • ne répond pas à l’appel de son nom*;
  • semble parfois être sourd*;
  • ne cherche pas à imiter*;
  • établit rarement un contact visuel*;
  • ne sourit pas*;
  • ne montre pas les objets à l’autre*;
  • perd des habiletés langagières ou sociales*;
  • établit difficilement des contacts avec autrui, semble indifférent aux autres;
  • semble préférer être seul;
  • ne demande pas d’aide directement;
  • résiste aux caresses;
  • éclate de rire sans raison apparente;
  • fait des crises de larmes et de colère ou devient désemparé sans que l’on sache pourquoi;
  • résiste aux changements de routine;
  • est fasciné par les objets qui tournent;
  • s’adonne à des jeux obsessifs (ex : alignement d’objets) ou répétitifs;
  • ne semble pas savoir comment jouer avec des jouets;
  • ne craint pas les dangers réels;
  • porte un attachement démesuré à des objets.
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